Μετά τη διήμερη αναβολή, όλα είναι έτοιμα  για τη σημερινή εκτόξευση του τηλεσκοπίου TESS. Η SpaceX έλυσε τα προβλήματα που είχε με τον πύραυλό της και θα μεταφέρει αργά το βράδυ στο Διάστημα το τηλεσκόπιο που θα ψάχνει για κατοικήσιμους εξωπλανήτες.

Το TESS θα στρέψει τις τέσσερις κάμερές του στον ουρανό για να αναζητήσει ίχνη πλανητών που περνούν μπροστά από τουλάχιστον 200.000 κοντινά στη Γη άστρα, τα οποία απέχουν από τον πλανήτη μας έως 300 έτη φωτός. Θα ανοίξει έτσι το δρόμο στο ακόμη μεγαλύτερο αμερικανικό διαστημικό τηλεσκόπιο, το James Webb, που θα ακολουθήσει το 2020.

Το TESS θα ψάξει μια περιοχή του ουρανού περίπου 350 φορές μεγαλύτερη από ό,τι το «Κέπλερ» και θα εστιάσει σε πιο μικρά, ψυχρά και αχνά άστρα σε σχέση με τον Ήλιο μας, στους ερυθρούς νάνους, που αποτελούν περίπου το 90% των άστρων του γαλαξία μας. Αναμένεται να βρει μέσα σε δύο χρόνια τουλάχιστον 20.000 εξωπλανήτες, εκ των οποίων αρκετούς «γήινους».

Το τηλεσκόπιο δημιουργήθηκε από το Πανεπιστήμιο ΜΙΤ, που έχει και την επιστημονική ευθύνη της κόστους 337 εκατομμυρίων δολαρίων αποστολής, με επικεφαλής τον αστροφυσικό Τζορτζ Ρίκερ, σε συνεργασία με το Κέντρο Διαστημικών Πτήσεων Goddard της NASA.

Κατά το πρώτο έτος λειτουργίας του, το τηλεσκόπιο θα παρατηρεί τον ουρανό του νοτίου ημισφαιρίου, ενώ κατά το δεύτερο έτος του βορείου ημισφαιρίου, έτσι ώστε να καλύψει πάνω από το 85% του ουρανού.

Το τηλεσκόπιο θα κάνει μια πλήρη περιστροφή γύρω από τον πλανήτη μας κάθε 13,7 μέρες, κινούμενο σε απόσταση από τη Γη 108.000 χιλιομέτρων (στο περίγειο) έως 373.000 χιλιομέτρων (στο απόγειο). Κάθε φορά που θα πλησιάζει πολύ τη Γη, θα στέλνει στους επιστήμονες τα στοιχεία που θα έχει συλλέξει στο μεταξύ.