Το TESS, ο διάδοχος του διαστημικού τηλεσκοπίου «Κέπλερ», αναμένεται να εκτοξευθεί από το Ακρωτήριο Κανάβεραλ της Φλόριντα, στις 01:30 ώρα Ελλάδας της Τρίτης, με ένα πύραυλο Falcon 9 της εταιρείας Space X.  Σύμφωνα με τι μέχρι τώρα πληροφορίες, οι καιρικές συνθήκες είναι κατάλληλες και η εκτόξευση θα γίνει κανονικά.

Το TESS θα στρέψει τη ματιά του (τις τέσσερις κάμερές του) στον ουρανό για να αναζητήσει ίχνη πλανητών που περνούν μπροστά από τουλάχιστον 200.000 κοντινά στη Γη άστρα, τα οποία απέχουν από τον πλανήτη μας έως 300 έτη φωτός. Θα ανοίξει έτσι το δρόμο στο ακόμη μεγαλύτερο αμερικανικό διαστημικό τηλεσκόπιο, το James Webb, που θα ακολουθήσει το 2020.

Το TESS θα ψάξει μια περιοχή του ουρανού περίπου 350 φορές μεγαλύτερη από ό,τι το «Κέπλερ» και θα εστιάσει σε πιο μικρά, ψυχρά και αχνά άστρα σε σχέση με τον Ήλιο μας, στους ερυθρούς νάνους, που αποτελούν περίπου το 90% των άστρων του γαλαξία μας. Αναμένεται να βρει μέσα σε δύο χρόνια τουλάχιστον 20.000 εξωπλανήτες, εκ των οποίων αρκετούς «γήινους».

Το τηλεσκόπιο δημιουργήθηκε από το Πανεπιστήμιο ΜΙΤ, που έχει και την επιστημονική ευθύνη της κόστους 337 εκατομμυρίων δολαρίων αποστολής, με επικεφαλής τον αστροφυσικό Τζορτζ Ρίκερ, σε συνεργασία με το Κέντρο Διαστημικών Πτήσεων Goddard της NASA.

Κατά το πρώτο έτος λειτουργίας του, το τηλεσκόπιο θα παρατηρεί τον ουρανό του νοτίου ημισφαιρίου, ενώ κατά το δεύτερο έτος του βορείου ημισφαιρίου, έτσι ώστε να καλύψει πάνω από το 85% του ουρανού.

Το τηλεσκόπιο θα κάνει μια πλήρη περιστροφή γύρω από τον πλανήτη μας κάθε 13,7 μέρες, κινούμενο σε απόσταση από τη Γη 108.000 χιλιομέτρων (στο περίγειο) έως 373.000 χιλιομέτρων (στο απόγειο). Κάθε φορά που θα πλησιάζει πολύ τη Γη, θα στέλνει στους επιστήμονες τα στοιχεία που θα έχει συλλέξει στο μεταξύ.