Ο ξυλουργός και στη συνέχεια ωρολογοποιός ήταν αυτός που εφηύρε μία συσκευή για τον καθορισμό της θέσης Ανατολής-Δύσης ή του γεωγραφικού μήκους των πλοίων στη θάλασσα.

Γιος ξυλουργού και μηχανουργός ο ίδιος, o Τζον Χάρισον γεννήθηκε στις 24 Μαρτίου 1693. Η μέρα συμπίπτει με τις 3 Απριλίου με το νέο ημερολόγιο. Η καταγωγή του ήταν από το Φόουλμπι της κομητείας Γιορκσάιρ. Από νεαρής ηλικίας ασχολήθηκε με την ωρολογοποιία. Το 1713 κατασκεύασε το πρώτο του ξύλινο επιτοίχιο ρολόι. Λίγα χρόνια μετά, το 1728 ασχολήθηκε με την κατασκευή ενός χρονομέτρου ακριβείας.

Μια σειρά τραγικών ναυαγίων, που οφείλονταν κατά τα φαινόμενα σε λάθη ναυτιλίας, εξώθησε την βρετανική κυβέρνηση να δημιουργήσει το Συμβούλιο Γεωγραφικού Μήκους. Αυτό εξουσιοδοτήθηκε να αθλοθετήσει έπαθλο 20.000 λιρών για τον πρώτο που θα ανέπτυσσε μια πρωτοπορία. Ποια ήταν αυτή; Ένα χρονόμετρο με το οποίο το γεωγραφικό μήκος θα μπορούσε να προσδιοριστεί με ακρίβεια μισής μοίρας στο τέλος του ταξιδιού προς τις Δυτικές Ινδίες.

O John Harrison ανταποκρίθηκε στο κάλεσμα. Αφού μελέτησε το θέμα επί τέσσερα χρόνια, πήγε στο Λονδίνο για να υποβάλει την πρότασή του στο Συμβούλιο Γεωγραφικού Μήκους, το οποίο ήταν εξουσιοδοτημένο να απονείμει το έπαθλο.

Εκεί τον σύστησαν στον κορυφαίο ωρολογοποιό Τζορτζ Γκράχαμ, ο οποίος του έδωσε ένα γενναίο, άτοκο δάνειο για να κατασκευάσει το ρολόι που θα έδινε απάντηση στο ερώτημα. Το 1735, ο Χάρισον παρουσίασε το πρώτο στον κόσμο ακριβές ναυτικό χρονόμετρο στην κατενθουσιασμένη Βασιλική Εταιρία. Το μπρούντζινο ρολόι που δημιούργησε ζύγιζε 34 κιλά.

Η λύση που επινόησε ο John Harrison βασίστηκε σε μια σειρά πειραμάτων τα οποία περιγράφει σε ένα χειρόγραφό του το 1730.

Σήμερα το Βασιλικό Αστεροσκοπείο του Γκρήνουιτς στεγάζει ένα μουσείο αστρονομικών και ναυσιπλοϊκών οργάνων, που αποτελεί τμήμα του Εθνικού Ναυτικού Μουσείου. Στα όργανα αυτά περιλαμβάνονται το βραβευμένο θαλάσσιο χρονόμετρο του Τζον Χάρισον, το H4.

Επίσης, αρκετά άλλα ωρολογιακά κατασκευάσματα που οριοθετούν την ιστορία της τηρήσεως του ακριβούς χρόνου για χρήσεις στην Αστρονομία και τη ναυσιπλοΐα. Εκεί στεγάζεται και εκτίθεται επίσης το διοπτρικό τηλεσκόπιο Grubb των 28 ιντσών. Το νέο «Πλανητάριο Peter Harrison», 120 θέσεων, άνοιξε επίσημα στις 25 Μαΐου 2007 και προσφέρει ένα εκπληκτικό θέαμα στους επισκέπτες.