Περίπου 2.000 χιλιόμετρα από τα Σπήλαια της Γιουνγκάνγκ, μια περιοχή 1.500 ετών η οποία είναι εγγεγραμμένη στην Λίστα με τα Μνημεία Παγκόσμιας Κληρονομιάς της UNESCO, είκοσι 3D εκτυπωτές λειτουργούν όλο το εικοσιτετράωρο. Κατά τη διάρκεια των τελευταίων πέντε μηνών τα μηχανήματα ενός εργαστηρίου στην πόλη Σεντζέν στην νότια Κίνα, φτιάχνουν αντίγραφα κανονικού μεγέθους τριών βουδιστικών αγαλμάτων από ένα σπήλαιο της Γιουνγκάνγκ στην επαρχία Σαανσί. Τα αντίγραφα αυτά σύντομα θα κάνουν την εμφάνισή τους στην ανατολική παραθαλάσσια πόλη Τσινγκντάο.
Στα σπήλαια βρίσκονται πάνω από 51.000 αγάλματα του Βούδα, το ψηλότερο ύψους 17 μέτρων και το χαμηλότερο μόλις δύο εκατοστών. Τα σπάνια όμως αυτά χαραγμένα πάνω στον βράχο έργα, κινδυνεύουν να εξαφανισθούν εξαιτίας της διάβρωσης.
« Ακόμα και σήμερα, οι επιστήμονες δεν μπορούν να σταματήσουν τις αλλαγές που υφίστανται τα σπήλαια χρησιμοποιώντας χημικές ή φυσικές μεθόδους» λέει ο Λι Ζιρόνγκ, αναπληρωτής καθηγητής στο Ινστιτούτο Πολιτιστικής Κληρονομιάς του Πανεπιστήμιο Zhejiang.
Χρησιμοποιώντας τρισδιάστατες μηχανές σάρωσης (scanners), το Ινστιτούτο παρείχε όλα τα δεδομένα που απαιτούνται για να φτιαχθεί ένα αντίγραφο της σπηλιάς. Για ένα άγαλμα ύψους 10 μέτρων, το σφάλμα στην αναπαραγωγή μεταξύ του αρχικού έργου και του αντιγράφου είναι μικρότερο από 5 χιλιοστά.
Οι ερευνητές σε συνεργασία με το Ινστιτούτο έφτιαξαν ένα αντίγραφο του Νο. 220 σπηλαίου των παγκοσμίως γνωστών «Grottoes Mogao» στο Ντουνχουάνγκ στην βορειοδυτική επαρχία Γκανσού. Κατά τη διάρκεια της κατασκευής του αντιγράφου η ομάδα χρησιμοποίησε εξοπλισμό που αναπτύχθηκε πρόσφατα για την καταγραφή κάθε λεπτομέρειας των τοιχογραφιών που χρονολογούνται από τη δυναστεία των Τανγκ (618-907).
Με τις εικόνες υψηλής ανάλυσης, η ομάδα χρησιμοποίησε λογισμικό που τα συρράπτει αυτόματα για να αποκτήσει μια ολόκληρη εικόνα με μεγάλη ακρίβεια, όπως λέει ο ειδικός στα κομπιούτερ Ντιάο Σανγκγιού. Μια τέτοια τεχνολογία μπορεί επίσης να λύσει πολλά αρχαιολογικά μυστήρια.
Για παράδειγμα, η ομάδα βοήθησε να ταυτοποιηθεί μία πέτρινη επιγραφή που είχε υποστεί σοβαρές ζημιές, με την συλλογή τρισδιάστατων εικόνων της.
Η επιγραφή ύψους 2,8 μέτρων και πλάτους 1,3 μέτρων βρέθηκε στην κορυφογραμμή ενός βουνού στο Σιντζόου. Οι χαρακτήρες ήταν δυσανάγνωστοι λόγω της φυσικής διάβρωσης. Χρησιμοποιώντας εικόνες υψηλής ανάλυσης, οι ερευνητές αναγνώρισαν το ιδεόγραμμα «Τζιν». Αργότερα, επιβεβαίωσαν ότι η επιγραφή κατασκευάσθηκε επί βασιλείας της Δυναστείας Τζιν (265-316) προς τιμήν ενός στρατηγού ο οποίος έκανε ειρήνη με μία ομάδα ανταρτών.
« Η νέα τεχνολογία μπορεί να μας βοηθήσει να «δούμε» πολλά πράγματα που είναι αόρατα δια γυμνού οφθαλμού» λέει ο Τσου Τζουανφού, πρόεδρος της ακαδημαϊκής επιτροπής του Μουσείου Σανσί.