Ήταν 30 Οκτωβρίου του 1938 όταν ο Όρσον Γουέλς, έσπειρε τον πανικό απ’ άκρη σε άκρη των ΗΠΑ, πείθοντας τους Αμερικανούς ότι η Γη δέχεται… επίθεση από Αρειανούς.

Το βράδυ εκείνης της Κυριακής, ο Όρσον Γουελς, κάθισε όπως κάθε φορά, μπροστά στο μικρόφωνο για να παρουσιάσει την ραδιοφωνική του εκπομπή «The Mercury Theatre on the Air» (Το Θέατρο του Ερμή στον Αέρα). Το πρόγραμμα, εκείνη τη φορά, περιείχε μια δραματοποίηση του “Πολέμου των Κόσμων” (War of the Worlds), του H.G. Wells, σχετικά με την κατάκτηση της Γης από τους Αρειανούς.

Η παρουσίαση ήταν τόσο ρεαλιστική, με τον Ουέλς να κάνει χρήση προηγμένων ηχητικών εφέ και τους ηθοποιούς του να κάνουν εξαιρετική δουλειά αποδίδοντας με ακρίβεια τους ρόλους των τρομοκρατημένων εκφωνητών και άλλους χαρακτήρες, ώστε, παρά τις διαβεβαιώσεις ότι επρόκειτο μόνο για ένα θεατρικό έργο, εκατομμύρια ακροατές πανικοβλήθηκαν μπροστά στην ιδέα τρομακτικών τεράτων και καιόμενων πόλεων.
Ίσως πάνω από ένα εκατομμύριο ακροατές του ραδιοφώνου πίστεψαν ότι μια πραγματική εισβολή από τον Άρη ήταν σε εξέλιξη. Πανικός ξέσπασε σε ολόκληρη τη χώρα. Στο Νιου Τζέρσεϊ, τρομοκρατημένοι πολίτες προκάλεσαν μποτιλιάρισμα τους αυτοκινητόδρομους στην προσπάθεια τους να ξεφύγουν από τους εξωγήινους επιδρομείς. Άλλοι, ικέτευαν την αστυνομία να τους δώσει μάσκες για να τους σώσει από τα τοξικά αέρια και ζητούσαν από τις εταιρίες ηλεκτροδότησης να κόψουν το ρεύμα έτσι ώστε οι Αρειανοί να μην δουν τα φώτα των σπιτιών τους. Μια γυναίκα έτρεξε σε μια εκκλησία στην Ιντιανάπολη, την ώρα της λειτουργίας και φώναξε, “Η Νέα Υόρκη έχει καταστραφεί! Είναι το τέλος του κόσμου! Πηγαίνετε σπίτι και ετοιμαστείτε να πεθάνετε!”.

Όταν τα νέα του αληθινού πανικού έφτασαν στα στούντιο του CBS, ο Γουέλς διέκοψε το πρόγραμμα και θύμισε στους ακροατές ότι επρόκειτο για επιστημονική φαντασία. Υπήρχαν φήμες ότι καταγράφηκαν και αυτοκτονίες εκείνο το βράδυ, ωστόσο δεν επιβεβαιώθηκαν ποτέ.

Η Ομοσπονδιακή Επιτροπή Επικοινωνιών διενήργησε έρευνα για το πρόγραμμα, αλλά δεν βρήκε κάποια παραβίαση του νόμου. Τα ραδιοφωνικά δίκτυα συμφώνησαν από κοινού να είναι πιο προσεκτικοί στο μέλλον. Ο Όρσον Γουέλς φοβήθηκε ότι το γεγονός αυτό θα έβλαπτε την καριέρα του, όμως η δημοσιότητα τον βοήθησε να κλείσει ένα καλό συμβόλαιο με το Χόλιγουντ και το 1941 να γράψει το σενάριο, να κάνει την παραγωγή, να σκηνοθετήσει και να πρωταγωνιστήσει στον “Πολίτη Κέιν”, μια ταινία που θεωρείται το μεγαλύτερο αριστούργημα όλων των εποχών.