Μία διεθνής ομάδα επιστημόνων ανακάλυψε ότι ένας τεράστιος σαρκοφάγος δεινόσαυρος περιπλανιόταν στη νότια Αφρική πριν από 200 εκατομμύρια χρόνια. Η ομάδα, η οποία περιλαμβάνει ερευνητές από το Πανεπιστήμιο του Μάντσεστερ, το Πανεπιστήμιο του Κέιπ Τάουν της Νότιας Αφρικής και το Universidade de São Paulo της Βραζιλίας, έχει ανακαλύψει αποτύπωμα από τρία δάχτυλα που έχουν μήκος 57 εκατοστά και πλάτος 50 εκατοστά.

Αυτό σημαίνει ότι ο δεινόσαυρος εκτιμάται ότι θα είχε μήκος σώματος περίπου εννέα μέτρα και ύψος λίγο λιγότερο από 3 μέτρα στο ισχίο. Αυτό είναι τέσσερις φορές το μέγεθος ενός λιονταριού, το οποίο είναι σήμερα το μεγαλύτερο σαρκοφάγο ζωό στη νότια Αφρική. Σύμφωνα με τους επιστήμονες, τα αποτυπώματα ανήκουν σε ένα νέο είδος, που ονομάζεται Kayentapus ambrokholohali*, η οποία αποτελεί μέρος της ομάδας των δεινοσαύρων που ονομάζεται «megatheropod» και περιγράφει τους τεράστιους σαρκοφάγους δεινοσαύρους, όπως ο τυρανόσαυρος Ρεξ (T. rex).
Αυτή η μελέτη, η οποία δημοσιεύτηκε στο PLOS ONE την Τετάρτη 25 Οκτωβρίου, αποκαλύπτει επίσης ότι τα αποτυπώματα αυτά αποτελούν τα μεγαλύτερα που έχουν βρεθεί από σαρκοβόρο δεινόσαυρο στην Αφρική.

Τα αποτυπώματα βρέθηκαν στην περιοχή Maseru του Λεσότο, μια μικρή χώρα στη νότια Αφρική. Ο Fabien Knoll, ερευνητής στο Πανεπιστήμιο του Μάντσεστερ, δήλωσε: «η πρόσφατη ανακάλυψη είναι πολύ συναρπαστική και ρίχνει νέο φως στο είδος των σαρκοφάγων που περιπλανιόταν στη Νότια Αφρική. Είναι η πρώτη απόδειξη ενός εξαιρετικά μεγάλου σαρκοβόρου σε μία περιοχή που κυριαρχούσαν φυτοφάγοι, παμφάγοι και πολύ μικρότεροι σαρκοφάγοι δεινόσαυροι. Θα ήταν πραγματικά η κορυφή της τροφικής αλυσίδας».

Αυτό που καθιστά ακόμα πιο σημαντική την ανακάλυψη είναι ότι τα αποτυπώματα αυτά χρονολογούνται από την Ιουρασική περίοδο, όταν θεωρήθηκε ότι το μέγεθος των περισσότερων δεινοσαύρων ήταν σημαντικά μικρότερο. Η Δρ Lara Sciscio, μεταδιδακτορικός ερευνητής του Πανεπιστημίου του Κέιπ Τάουν, δήλωσε: «Η ανακάλυψη αυτή σηματοδοτεί την πρώτη εμφάνιση πολύ μεγάλων σαρκοφάγων δεινοσαύρων στην πρώιμη ιουρασική περίοδο στη νότια Γκοντγουάνα – της προϊστορικής ηπείρου που αργότερα διαλύθηκε και κομμάτι της είναι η Αφρική.